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Souffrance historique: des chercheurs découvrent une bactérie syphilis vieille de 350 ans


La plus ancienne bactérie de la syphilis découverte à ce jour

Une équipe internationale de chercheurs avec la participation de l'Institut Max Planck pour l'histoire de l'humanité a maintenant réussi ce que l'on a longtemps cru impossible. Les scientifiques ont pu récupérer trois génomes de la bactérie de la syphilis Treponema pallidum à partir d'anciens restes humains de la période coloniale mexicaine. Les restes ont environ 350 ans. Les chercheurs espèrent utiliser les échantillons pour acquérir de nouvelles connaissances sur la syphilis, qui n'a pas encore été bien étudiée, une maladie qui cause encore des millions de nouvelles infections chaque année dans le monde.

L'équipe chargée de l'étude était composée de chercheurs de l'Institut Max Planck d'histoire humaine de Jena, de l'Université de Tübingen, de l'École nationale d'anthropologie et d'histoire de Mexico et de l'Université de Zurich. La découverte portait sur trois échantillons de la bactérie Treponema pallidum, qui pourraient être divisés en deux sous-espèces dans les études. Une sous-espèce (sp. Pallidum) déclenche la syphilis, tandis que l'autre sous-espèce (sp. Pertenue) déclenche la maladie tropicale framosia. Il n'a pas été possible de distinguer ces deux maladies l'une de l'autre sur la base de découvertes osseuses. Les résultats de l'étude ont été récemment publiés dans la revue spécialisée "PLOS Neglected Tropical Diseases".

Syphilis - une vieille connaissance de l'humanité

Selon les chercheurs, la syphilis, maladie sexuelle, se propage à nouveau. La condition souvent méconnue n'apparaît que plusieurs semaines après l'infection par des ulcères aux endroits où les bactéries ont pénétré, par exemple sur la bouche ou les organes génitaux. Une fois les ulcères guéris, il y a souvent une deuxième épidémie. Des éruptions cutanées et de la fièvre apparaissent alors. Si la bactérie reste dans le corps, la soi-disant neurosyphilis menace de graves lésions tissulaires dans le cerveau et la moelle épinière.

Frambösie - la peste de la framboise

La maladie tropicale frambösie est déclenchée par un sous-genre de l'agent pathogène de la syphilis et est déjà contagieuse par contact cutané et infection par gouttelettes. Le nom est dérivé du mot français pour framboise (framboise), car une infection crée des papules rougeâtres qui rappellent les framboises. La maladie ne survient principalement que dans les pays tropicaux humides d'Asie du Sud-Est, d'Afrique et d'Amérique latine. S'ils ne sont pas traités, les agents pathogènes peuvent survivre dans le corps pendant des décennies et causer de graves dommages et une inflammation des os et des articulations.

La syphilis sévit à plusieurs reprises dans l'humanité avec des épidémies

«Malgré leur importance historique, l'origine et l'évolution de la syphilis et des maladies associées n'ont pas été bien étudiées», écrivent les chercheurs dans un communiqué de presse à propos de l'étude. Avec la pandémie de syphilis en Europe à la fin du XVe siècle, on ne sait toujours pas si l'origine était dans le Nouveau ou l'Ancien Monde. Les maladies liées à la syphilis comme le frambösie laissent des traces similaires sur les os et ne peuvent donc pas être clairement identifiées sans les bactéries associées.

À propos des trouvailles

Les restes, à partir desquels des bactéries historiques de la syphilis ont pu être récupérées pour la première fois, provenaient de trois individus découverts dans l'ancien monastère de Santa Isabel et enterrés il y a environ 350 ans. Le site historique a été utilisé par les religieuses franciscaines de 1681 à 1861.

Frambösie et Syphilis - historiquement indiscernables

Les différences entre la frambösie et la syphilis dans les découvertes historiques ont jusqu'à présent été difficiles à distinguer sur la base de caractéristiques externes. «Nos travaux démontrent la valeur de l'identification moléculaire des anciens agents pathogènes», rapporte la première auteur de l'étude, le professeur Verena Schünemann de l'Université de Zurich. Surtout, cela s'applique aux maladies liées à la syphilis, qui entraînent des modifications osseuses similaires.

L'histoire de l'évolution réexaminée

Avec la recherche, les scientifiques veulent apporter un nouvel éclairage sur l'histoire évolutive de la maladie. Alors que certains scientifiques émettent l'hypothèse que la syphilis est une maladie du Nouveau Monde qui a été introduite en Europe à l'époque coloniale, d'autres supposent que la maladie était répandue parmi la population européenne avant la pandémie de la fin du XVe siècle. Une clarification finale n'est possible que grâce à d'autres échantillons provenant du monde entier.

"De nouveaux examens d'échantillons anciens supplémentaires provenant du monde entier affineront encore notre compréhension de la maladie", a déclaré le co-auteur, le professeur Johannes Krause de l'Institut Max Planck pour l'histoire de l'humanité. (v)

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